Le passé composé: the passé composé is the equivalent of the simple past in English. 
ie. J'ai vu = I saw

Conjugaisons:
most verbs are conjugated with avoir
in the passé composé
17 verbs are conjugated with être
(see Dr. and Mrs. Vandertramp below),
here the past participle agrees with the subject
all reflexive verbs are conjugated with être
j'ai vu
je suis partie
je me suis souvenu(e) (I remembered)
tu as vu
tu es parti(e)
tu t'es souvenu(e)
il a vu
il est parti
il s'est souvenu
elle a vu
elle est partie
elle s'est souvenue
nous avons vu
nous sommes parti(e)s
nous nous sommes souvenu(e)s
vous avez vu
vous êtes parti(e)(s)
vous vous êtes souvenu(e)(s)
ils ont vu
ils sont partis
ils se sont souvenus
elles ont vu
elle sont parties
elles se sont souvenues

Dr and Mrs Vandertramp:  Many students find it easier to remember which verbs are conjugated with être using Dr and Mrs Vandertramp.  Each letter represents the first letter of a verb that is conjugated with être.  See how many you can remember and then click on the answer key, if you missed any.


Infinitive
Past Participle
D
descendre                        
descendu
R


M


R


S


V


A


N


D


E


R


T


R


A


M


P



Click here for the Dr. and Mrs. Vandertramp key.

L'imparfait vs. le passé composé

The imparfait is another past tense that you use when telling a story in the past.  It's different from the passé composé in that it is used to describe and to talk about continuous or repeated actions in the past, when the number of times the event occurred is not specific. 

Here are some examples:
description (description can be physical or refer to a state of mind or an emotional state)
Quand j'étais petite, j'aimais jouer avec ma poupée Barbie.  (When I was little, I used to like to play with my Barbie doll.
Je savais la vérité.  (I knew the truth.)
Je voulais aller en France.  (I wanted to go to France.)
J'avais 22 ans quand j'ai visité la France pour la première fois.  (I was 22 when I visited France for the first time.)
a continuous action
Jeregardais la télé quand le téléphone a sonné.  I was watching TV when the telephone rang.
En 1980, j'habitais en France.  (In 1980, I used to live in France.)
a repeated action
Quand j'étais au Mexique, j'allais souvent à la plage. 



Formation of the imparfait


There is only one irregular stem for the imperfect.  It occurs with the verb être:

j'étais
nous étions
tu étais
vous étiez
il / elle / on était
ils / elles étaient

The stem for the other verbs is formed by taking the beginning of the "nous form" of any verb in the present tense.
For example:

nous parlons ==> stem = parl
You then add the following endings to that stem:

ais
ions
ais
iez
ait
aient

Here are the conjugations for a number of other important verbs:

aller  (to go)

j'allais
nous allions
tu allais
vous alliez
il / elle allait
ils / elles allaient

avoir  (to have)
j'avais
nous avions
tu avais
vous aviez
il / elle / on avait
ils / elles avaient

faire (to do or to make)
je faisais
nous faisions
tu faisais
vous faisiez
il / elle / on faisait
ils / elles faisaient

finir (to finish)
je finissais
nous finissions
tu finissais
vous finissiez
il / elle / on finissait
ils finissaient

vendre (to sell)
je vendais
nous vendions
tu vendais
vous vendiez
il / elle / on vendait
ils / elles vendaient